¿Cómo afectó el eclipse a las plantas solares en EEUU?

Medición de los efectos del eclipse realizado por la U.S. Energy Information Administration (EIA).

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El día de ayer, un eclipse solar en el hemisferio norte afectó de manera directa a 1900 plantas solares fotovoltaicas de Estados Unidos. Sin embargo, fueron relativamente pocas las instalaciones que se encontraban en la línea de total oscuridad, por lo que la Corporación de Dependencia Eléctrica de Norte América (NERC, por sus siglas en inglés), afirmó que no creó mayores problemas en el sistema. De todos modos, las mediciones arrojaron resultados interesantes.

La línea de oscuridad total, como muestra el Gráfico 1, atravesó todo Estados Unidos, comenzando en Oregon y moviéndose en dirección este hacia Carolina del Sur, en un recorrido de 90 minutos. Las centrales que se encontraban debajo de esta línea fueron las más afectadas ya que vivieron un bloqueo total por un período de tres minutos de extensión y cerca de tres horas de bloqueo parcial.

Gráfico 1

Este recorrido afectó solamente a 17 plantas generadoras de energía fotovoltaica, más que nada en el este de Oregon. Cientos de parques solares, por un total de 4 GW de capacidad -más que nada en Carolina del Norte y Georgia- fueron oscurecidas un 90%. Otros 2.2 GW y 3.9 GW de capacidad se encontraban en áreas que llegaron al 80% y 70% respectivamente.

Los valores de este análisis incluyen solamente a dependencias superiores a 1 MW de potencia, por ende deja fuera todas las instalaciones de pequeña escala que en 2016 fueron responsables por el 0.5% del total de la generación de energía eléctrica de Estados Unidos.

Gráfico 2

California es el estado que mayor capacidad de generación solar tiene instalada en el país, representando el 40% del total con un volúmen de 8.8 GW. A pesar de que no se encontraba en la línea de total oscuridad, California experimentó una reducción de casi 4.2 GW durante el eclipse, que impató al estado desde las 9:02 am hasta las 11:54 am hora local. Para asegurar el suministro de energía se utilizaron mayores volúmenes de gas natural y de las represas hidroeléctricas, las cuales están operando con mayor intensidad que en años anteriores.

Carolina del Norte fue el estado con mayor capacidad instalada en la línea de 90% de oscuridad. Con un total de 2.8 GW representa el 13% de energía fotovoltaica del país. Duke Energy, la compañía con mayores instalaciones en la zona, afirmó que sus niveles bajaron de 2.5 GW a 0.2 GW durante el cenit del eclipse.

Durante las tres horas que duró el eclipse todas las generadoras se vieron forzadas a recurrir a sistemas de back-up para mantener el suministro y no impactar en la demanda, la cual no se vio afectada por el fenómeno.